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Aula virtual, campus virtual y plataforma LMS, ¿es todo lo mismo?

En este artículo vamos a enfocarnos en la amplia alameda de términos más o menos amigables con los que se designa en distintos ámbitos al software conocido como “LMS”.

¿Qué es un LMS?

Detrás de un aula virtual, un campus virtual o una plataforma educativa hay un tipo de software específico que genéricamente se conoce como LMS por “Learning Management System” (Sistema de Gestión del Aprendizaje). Esta nomenclatura es algo polémica y en verdad ya se está hablando de otro tipo de plataformas y de softwares, pero la esencia sigue vigente.

El LMS es un software al que se accede a través de una página web y tiene como objetivo poder realizar cursos no presenciales -si se accede como alumno- o gestionar y evaluar los desempeños en esos cursos, si se accede como docente o administrador.

Cómo nombrar a tu LMS

En la práctica notaremos que los docentes de educación primaria y media usan la denominación aula virtual y en las universidades es más común la denominación campus virtual. Las empresas suelen implementar sus propias plataformas de eLearning o directamente podrían referirse a una marca de software o a un servicio que cumpla las mismas funciones.

1. Aula virtual o aula web

Cuando un LMS incluye contenidos para educación primaria o media, el nombre amigable que recibe es el que más lo lo acerca al espacio cotidiano del docente: aula. Por ejemplo, el Grupo editorial Santillana presenta su Aula Virtual Santillana dirigida a los docentes que adoptaron sus productos editoriales. El proyecto apunta hacia distintos espacios de trabajo montados sobre el LMS Moodle, que además incluye desarrollos adicionales propios de la compañía.

2. Campus virtual o campus web

Campus es el conjunto de terrenos y edificios en los que se desarrolla toda la infraestructura de una universidad, por lo cual esta denominación tiene el mismo sentido que la anterior. Campus Virtual es el nombre genérico que suelen adoptar las plataformas LMS cuando son implementadas por las universidades.

Hay universidades que se han salido del corset de su propio campus virtual, asociándose entre sí y creando proyectos enormes como Coursera o edX. Estos gigantes del curso online universitario son un tema del que hablamos en otras secciones.

3. Plataforma educativa

La construcción plataforma educativa se puede aplicar tanto a los LMS (es decir a los softwares con los que se crea un aula virtual) como a los sitios de cursos online que ya incluyen sus propios contenidos de formación.

El término plataforma apunta en este caso al sistema o al software que está por detrás del sitio visible. La denominación es algo más difusa y puede servir para distintos tipos de soluciones, desde sitios de contenidos educativos como Kahn Academy hasta los servicios con los que se pueden montar soluciones similares, como Thinkific o Teachable.

4. LMS o Plataforma LMS

Como dijimos antes, es el acrónimo de Learning Management System y lo suelen usar los desarrolladores y algunas organizaciones. Hay marcas de software que usan el acrónimo en su nombre, por ejemplo TalentLMS o ChamiloLMS.

5. Plataforma de e-learning

Similar al anterior, la nomenclatura plataforma de e-learning procura abarcar a todas las variantes de contenidos para la formación en Internet, ya que dentro de e-learning puede agruparse el contenido de instituciones educativas, el de formación para empresas, el que se crea para la enseñanza de idiomas, etc.

¿Qué nos dice Google de todo este lío de términos?

Aunque a veces se usen diferentes nombres para el mismo tipo de proyecto, el término que más búsquedas tiene en español es aula virtual. Probablemente esto se deba a la cantidad de docentes que escriben en el buscador el nombre de sus propias “aulas virtuales”, por ejemplo las de sus instituciones de formación.

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Google Trends de España, comparativa de diciembre de 2018.

El segundo término en cantidad de búsquedas es campus virtual. Quizás sea por alguna razón parecida a lo anterior, los alumnos de universidades que escriben en el buscador el nombre de sus campus universitarios.

Muy lejos de los dos anteriores, comparten los últimos puestos las búsquedas de plataforma educativa, plataforma LMS y plataforma de eLearning, con muy pocas búsquedas. Esta misma comparación se hizo en distintos países de Latinoamérica y no arrojó diferencias considerables.

Si se incorpora el término LMS en la comparativa, no hay cambios en ningún país del mundo hispano-parlante. En cambio, si la comparativa se hace para Estados Unidos, la diferencia a favor de “LMS” es muy grande:

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Google Trends de Estados Unidos en Español, comparativa de diciembre de 2018.

El factor Moodle

Si sumamos la palabra Moodle a la comparativa anterior, vemos que pasa a ocupar el primer lugar, por encima de aula virtual y de campus virtual:

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Google Trends España, si agregamos “Moodle” a la comparativa anterior.

Moodle es el software gratuito con el que se crearon las aulas virtuales o campus de la mayor parte de las organizaciones educativas (según las estadísticas a inicios de 2019).

Moodle es un LMS Open Souce o de código libre que puede descargarse e instalarse en forma gratuita. Funciona en casi cualquier servidor, aunque en la práctica y con varios alumnos conectados requiere del mantenimiento de un proveedor especializado y se suele contratar como servicio.

Los sitios de cursos online: un nuevo despertar

Hay veces que las expresiones aula virtual o plataforma educativa se usan para referirse a los sitios de cursos online de universidades o empresas. Estos sitios generalmente presentan cursos desarrollados en base a videos, actividades, foros y cuestionarios.

Hay muchas opciones de sitios o plataformas de cursos online. Cada una está enfocada a un público diferente: alumnos de nivel primario (que suelen buscar contenidos en canales de Youtube), universitarios, emprendedores autónomos, programadores, etc.

En algunos de estos sitios, como Coursera o edX, se pueden hacer cursos online certificados por una universidad. Algunos de estos servicios ofrecen el contenido para que se pueda acceder en forma libre y gratuita, pero requerirán un pago opcional si el estudiante quiere rendir un examen y obtener una certificación de la universidad. Otros, ofrecen el acceso a todos sus cursos publicados a cambio de una suscripción mensual o anual.

Hay proyectos en los que marcas reconocidas ofrecen sus propios contenidos formativos y su propia certificación. Empresas como Cisco, Google, Amazon, At&T y otras brindan cursos para certificarse en alguna tecnología propia de esa empresa. Estas certificaciones cobran valor a la hora de postularse para un empleo en la misma empresa.

Desplazando las fronteras entre el LMS y los cursos online

Algunos de estos sitios de cursos brindan planes especiales para empresas o grupos. El usuario administrador de estos planes puede invitar a otros usuarios (que no tendrán que pagar nada) a seguir algunas rutas específicas de aprendizaje. También se pueden crear programas online diferentes para cada integrante de un mismo grupo.

En sus versiones más sofisticadas, este tipo de cuentas business para gestionar grupos también permiten que los usuarios administradores accedan a un panel con las analíticas de aprendizaje de su grupo.

Este tipo de funcionalidades de gestión de grupos está desplazando la frontera entre los LMS tradicionales y algunos de estos sitios de cursos online.

Conclusiones

No es todo lo mismo, cada definición y cada herramienta conlleva una ideología. Siempre que hablamos de temas vinculados a la educación estamos transmitiendo una determinada visión de las cosas. Los conceptos que se tratan en educación no se comparten a nivel global, como ocurre en otras áreas del conocimiento.

Lo que necesitamos sin duda son herramientas que nos ayuden a poner nuestra visión en práctica. En ese sentido, aunque sabemos que las herramientas no son neutras, estamos seguros de que aportando algunas clasificaciones hechas con la mayor dedicación, estaremos más cerca del bien que del mal 🙂 El peor de los sesgos es no querer saber nada.

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